Tatanka, le bison d'Amérique du Nord

Description
Le bison est le plus gros mammifère terrestre de l'Amérique du Nord. Le mâle peut atteindre 2m de haut au garrot et peser plus d'une tonne. La femelle est plus petite que le mâle. Le bison a des cornes noires recourbées sur le côté de la tête, une grosse bosse au niveau des épaules, une courte queue terminée par une touffe de longs poils et de longs poils épais brun foncé et noirs sur la tête et le cou. La barbe du bison est une autre de ses caractéristiques.

Répartition
A l'origine, des grands troupeaux de bisons parcouraient les grandes plaines des Etats-Unis et du Canada. De nos jours, on ne le retrouve plus que dans les parcs nationaux, les réserves et dans des ranchs d'élevage.

Particularités
Le bison est un animal très curieux. Son odorat et son ouïe sont très développés. Il charge quand il se sent en danger et peut être très dangereux. Les confrontations entre les mâles sont violentes et parfois mortelles. Les vaches mettent bas d'un seul veau au printemps. Quand les lacs et les rivières gèlent en hiver, le bison mange de la neige pour compenser le manque d'eau. L'espérance de vie du bison sauvage est de 18 à 22 ans. Ses prédateurs naturels sont les loups, les ours et les pumas.


Les prairies qui s'étendaient à perte de vue dans le mid-west étaient les terres de chasse des Sioux, Cheyenne, Assiniboine, Crow, Blackfoot, Cree, Mandan. Arikara, Kiowa, Comanche, Pawnee. Ces tribus nomades, dont les coiffes de plumes et les vêtements décorés de perles sont devenus les symboles même des indiens d'Amérique, dépendaient alors presque entièrement de cet animal pour leur survie.
Les bisons étaient alors nombreux (plus de 30 millions) et parcouraient des plaines aux horizons illimités. Tout était utilisé, sa viande bien sûr, mais aussi la peau pour confectionner les tipis, des couvertures, des boucliers, des mocassins, des sacs, etc. Les tendons servaient de fil à coudre et de cordes d'arc. Des cuillères étaient faites avec les cornes et la colle avec les sabots. Rien n'était gâché jusqu'au crâne qui servait dans les cérémonies religieuses. Avec l'arrivée des dtrappeurs puis des pionniers et des chasseurs, presque tous les grands troupeaux de bisons furent rapidement décimés. Abattus par centaines de milliers pour leurs peaux, pour le sport (comme l'a illustré William Cody alias Buffalo Bill) voir seulement pour leur langue, ces massacres mettaient en péril la survie même des amérindiens.

Le bison sauvage d'Amerique © Fotolia
Le bison d'Amérique - Fotolia

"Quand le bison était abondant, nous étions libres, ce furent les bonnes années. Bien que les troupeaux de bisons ne couvrent plus les grandes plaines, nous nous en souviendrons longtemps."
Ainsi parlait Red Oak, le vieux chef Sioux.


Bison en hiver © Assiniboine Tipis Les grands troupeaux de bisons furent décimés par les blancs pour affamer les indiens, ils ont aussi été éliminés pour réduire la competition avec les troupeaux de vaches. De sorte qu'en 1889, il ne restait plus que 550 bisons aux USA, une loi fut donc adoptée pour les protéger de l'extinction totale. Aujourd'hui, il y plus de 150.000 bisons sauvages et 500,000 bisons "domestiques" aux Etats-Unis et au Canada. Certaines tribus du Dakota ont acquis leurs propres troupeaux de buffalos. Ce robuste herbivore fait maintenant à nouveau parti du paysage nord-américain. De nombreuses fermiers élèvent le bison à cause de la robustesse de l'animal et plus particulièrement sa résistance aux grands froids, sa chair maigre est de plus en plus recherchée des consommateurs.

Liens
Peaux et autres produits du bison
Peaux de bison peintes
Voir aussi la danse de bison par Karl Bodmer
Vidéo-clip sur le bison

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Assiniboine Tipis ©2006

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